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这本“危险”之书,豆瓣评分高达9.0,最受关注图书榜非虚构类No.1,但其价值还是被低估了

2018-03-11 中信出版集团 中信出版集团

有一本书,出版仅3个月,豆瓣已有6000余人关注,500余人评论,评分高达9.0,跻身最受关注图书榜非虚构类No.1的宝座,频频登上各大媒体榜单……



这就是印度裔美国医生、普利策奖得主悉达多·穆克吉的《基因传》。


即便如此,我们仍然坚定地认为,这本书的价值还没有得到足够的重视,甚至被严重低估。


这到底是一本怎样的书呢?



一本“危险”之书


“基因”既是遗传物质的基本单位,也是一切生物信息的基础。《基因传》讲述了基因这个科学史上最具挑战与危险的概念的起源、发展与未来。

 

使用“危险”这个形容词来表述并非危言耸听。在整个20 世纪中,“原子”“字节”以及“基因”这三项极具颠覆性的科学概念得到迅猛发展,并且成功引领人类社会进入三个不同的历史阶段。


尽管这些概念在19 世纪时就为人们所预见,但是直到20 世纪它们才发出耀眼的光芒。这些概念在问世之初只是为了解决某个具体问题,可是它们后来却渗透到生活的方方面面,最终对文化、社会、政治以及语言产生了巨大影响。截至目前,这三项概念在结构上竟有惊人的相似之处,其框架均由最基本的组织单元构成:


例如原子是物质的最小单元,字节是数字信息的最小单元,而基因则是遗传与生物信息的最小单元。

 

为什么这些最小可分单元聚沙成塔的属性充满了独特的魅力?


其实答案非常简单——由于物质、信息与生物均具有固定的内在结构,因此只要理解最小单元组成就可以把握整体情况。而基因作为遗传物质的基本单元也会遵循这个道理。任何一个有机体的结构都要比组成它的基因复杂,但是你只有先了解这些基因才能领悟其玄妙之处。


19 世纪90 年代,当荷兰生物学家雨果·德·弗里斯(Hugo de Vries)偶然接触到基因概念时,他敏锐地意识到人们对于自然界的认知将发生翻天覆地的变化。


“数量相对较少的某些因子经过不计其数的排列组合后形成了整个有机世界……就像研究物理与化学需要回归到分子与原子层面一样,我们需要通过生物科学手段来了解基因在大千世界中发挥的作用。”

 

原子、字节以及基因概念问世后,人们对于它们各自相关的领域从科学性与技术性上都有了新的认识。


如果不从原子层面探寻物质的类型,那么人们将无从解释物质的这些现象:为什么金子会发光?为什么氢气遇到氧气会燃烧?


如果不了解数字信息的组成结构,那么人们亦无法理解计算机运算的复杂性。例如算法的本质是什么?数据保存与破坏的机理是什么?某位19 世纪的科学家曾经这样写道:“直到人们发现物质构成的基本元素后,炼金术才能被称为化学。”


基于同样的原因,穆克吉在《基因传》的观点也非常明确,人们只有在充分理解基因概念的基础上,才可能领悟有机体与细胞的生物学特性或演化规律,并且对人类病理、行为、性格、疾病、种族、身份或者命运做出判别。



但是新概念的应用也会带来潜在的风险。例如掌握原子科学是控制核反应的先决条件,人类却通过操控核反应制造出了原子弹。随着我们对基因概念的了解不断加深,人类在尝试操纵有机体的技术和能力方面都有了长足进展,我们摆脱了实验室阶段的束缚,开始有目的地在人类细胞中进行研究与干预工作。


这种从理论到实践的飞跃使遗传学在科学界产生了巨大的反响。起初我们在研究基因时只是想了解它们在影响人类特征、性别或者性格时起到的作用。但是当我们开始设法通过改造基因来影响人类特征、性别或者行为的时候,其意义已经截然不同了。前者的意义可能只局限于心理学与神经学进展,而充满挑战与风险的后者才应该万众瞩目。


一本“未来”之书


如前所述,在整个20世纪,有三项颠覆性的科学概念和技术应用把人类社会引领到新的历史阶段:“原子”的发现带来物理学的革命,“字节”的发现带来互联网的革命,“基因”的发现带来生物学的革命。


关于基因,可能很多人会认为这是冰冷的前沿科技,平时至多通过科幻电影和小说来了解一些皮毛,甚至对基因还存有不少误解。但是,基因其实是与我们每个人的现在和未来都息息相关。


穆克吉的家族中有三代人都受到遗传性精神病的侵袭,他父亲的两个哥哥因此逝世,一个是因为躁郁症,另一个是因为精神分裂症。他的一个堂兄因为同一类遗传病,精神支离破碎,现在还在加尔各答的一家医院居住。




也正是因为这样的家族遗传病,让穆克吉开始思考:是否应该让他的女儿们做基因检测?如果她们中只有一人携带这一致病基因,会发生什么事情?如果我们开始基于基因组信息对尚未发病的胎儿进行诊断,我们的未来会是什么样子?如果我们在发病之前对这些胎儿或新生儿进行治疗,又会发生什么?


所以,这个关于基因和遗传的故事就像一条红线一样穿透了他的身心。


正是如此,他也觉得有必要给普通大众讲讲关于基因的故事,因为他清楚单靠科学家对基因科学的发现还不足以让大众认识到未来基因工程将对人类生命的发展带来的革命。


于是《基因传》诞生了,在这之前,悉达多·穆克吉出版了一本书——《众病之王:癌症传》,在书中,他详尽记述了癌症的起源与发展以及人类对抗癌症、预防癌症的历史,这本书一经出版便引起轰动,被《时代》杂志称为“1923年以来最有影响力的100本英语书之一”,这本书也获得了次年的普利策文学奖。



但是在这本书中,穆克吉没有探讨癌症病变之前生命的常态。《基因传》的出版,弥补了《众病之王:癌症传》留给世人的大问题——


如果癌症是人类身体发生病变之后的魔鬼,那么是何种力量在此之前维系身体正常的新陈代谢呢?



穆克吉的《基因传》讲述了我们自身的故事,它是维持、建造、维护人类的指令编码的故事,它也是关于未来的故事,将来我们也许可以开始改变这些编码,并由此改变我们的未来。


一本“故事”之书


改变人体编码,听上去像一个全景式的任务,而且也的确如此,但它也是一个非常个人化的故事。同样,《基因传》也从头到尾讲述着一个又一个关于基因的故事。


这本书以孟德尔的菜园作为开头,随后镜头转到了优生学家高尔顿身上,然后又前进到了20世纪的生物学,基因改变了生物学,基因改变了医学。但是最后,它开始与深刻的社会和政治问题联系起来。


什么是种族?什么是个性?什么是常态?我们如何定义自己?什么是性别?什么是性征?我们会变成什么样?如果我们基于这些能够改变特定基因的技术来改变人类的这些基本属性会发生什么……


《基因传》是一个科学思想投射进现实的故事,这个思想干预了也改变了社会、文化和政治的景象。穆克吉描述的,是一个关于人类曾有过的最美好、最有力,也最危险的思想的诞生与发展的故事。


《基因传》还是一部科学家们在探究基因奥秘的过程中攻坚克难的故事,像侦探小说一样精彩,既深入浅出地梳理了基因理论的脉络,又真实记录了科学家们的合作与斗争、成功与失败。


同时,也讲述了基因理论被政治歪曲利用导致的历史灾难和教训,以及基因技术与制度、文化、伦理、道德的冲撞和博弈。有精彩故事,有人性纠葛,有历史进退。



《基因传》所讲的故事,与我们每个人都息息相关。所有关于病理、行为、性格、疾病、种族、身份、命运的问题,都能在这本书中找到想要的答案。




附:《基因传》所登榜单(不完全统计)


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-End-

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